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[Lo studio] «Ecco le cellule killer che sconfiggono il virus». Così il linfocita T ferma Omicron

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Le cellule T, le cellule killer del nostro sistema immunitario in grado di riconoscere le precedenti varianti del virus Sars-Cov2, ‘leggono’ anche la variante Omicron. E’ quanto indica il centro di ricerca di virologia e  sui vaccini di Harvard a Boston, Massachusetts. A fine novembre,  la nuova variante del coronavirus Omicron ha fatto tremare gli  immunologi per via della quantità di mutazioni di due a tre volte superiore a qualsiasi altra variante finora conosciuta, si  legge sulla rivista Nature. Da allora, i laboratori in tutto il mondo sono al lavoro e tutte le risposte, fino ad oggi, convergono sullo stesso messaggio.

“L’immagine che sta emergendo è che le nuove varianti del Covid rimangono altamente suscettibili alla risposta immunitaria delle cellule T” dice Dan Barouch, direttore del centro di ricerca di Harvard: “Questo include anche la variante Omicron”. Per quanto riguarda l’immunità al coronavirus, si legge su Nature, i ricercatori si stanno concentrando molto sul monitoraggio degli anticorpi. Gli esperti, infatti, stanno monitorando i livelli di anticorpi  delle persone, in particolare gli “anticorpi neutralizzanti” che impediscono direttamente la replicazione del virus. 

Un calo dei livelli di anticorpi neutralizzanti è correlato a un aumento del rischio di infezione sintomatica. Gli anticorpi  sono anche più facili da studiare rispetto ai linfociti T, rendendo più facile analizzarli in ampi studi sui vaccini  internazionali. Ma l’aumento delle varianti del coronavirus ha mostrato quanto possa essere fragile l’immunità basata sugli anticorpi di fronte a un virus che cambia continuamente. Gli anticorpi neutralizzanti si legano a una manciata di regioni sulla proteina spike SARS-CoV-2, utilizzata come modello per molti vaccini Covid-19.

Mutando quei siti, la protezione anticorpale svanisce. I linfociti T, tuttavia, sono più resistenti. Queste cellule svolgono una varietà di funzioni immunitarie, incluso agire come cellule “killer” che distruggono le cellule infettate da virus. Colpendo le cellule infette, le T possono limitare la diffusione dell’infezione e potenzialmente ridurre la possibilità di malattie gravi. I livelli dei linfociti T non tendono a svanire rapidamente come gli anticorpi dopo un’infezione o una vaccinazione.

E poiché i linfociti T possono riconoscere molti più siti lungo la proteina spike rispetto agli anticorpi, sono in grado di  riconoscere meglio le varianti mutate. Le risposte dei linfociti T sono state correlate ad una maggiore protezione contro il Covid-19 grave in modelli animali e studi clinici su persone. E il direttore di Harward Barouch sospetta che i linfociti T siano responsabili dell’efficacia dei vaccini prodotti da Pfizer-BioNTech e Janssen nel prevenire il ricovero in ospedale a causa di un’infezione da Omicron.

Il mese scorso, si legge sempre su Nature, Pfizer e BioNTech hanno annunciato che il loro vaccino Covid-19 non è riuscito a suscitare una risposta anticorpale sufficiente nei bambini di età compresa tra due e cinque anni. Di conseguenza, non è stato autorizzato negli Stati Uniti per i bambini sotto i cinque anni. “Non hanno nemmeno esaminato la risposta dei linfociti T”, sottolineano i ricercatori. E gli ampi studi iniziali sui vaccini negli adulti non hanno raccolto abbastanza campioni necessari per analizzare se le risposte dei linfociti T possono essere correlate all’efficacia del vaccino.

“Non puoi condurre uno studio sui vaccini a livello mondiale e aspettarti che ogni gruppo conservi le cellule in modo fattibile”. Commenta Wendy Burgers dell’Università di Cape Town in Sud Africa, Nuovi test più semplici per lo studio dei linfociti T potrebbero renderlo più fattibile in futuro, aggiunge. In conclusione, i linfociti T potrebbero anche ricevere maggiore attenzione man mano che emergono più varianti e se il mondo inizia a spostare l’attenzione dal numero di infezioni alla gravità della malattia, commenta l’immunologa dell’Università di Cape Town.  

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